A Cloud Computing hátterében az a számítástechnikai nézőpont áll, hogy maga az adattárolás és a számítási feladatok az Interneten lévő nagy teljesítményű szervereken történnek, míg a felhasználó csupán egy egyszerű, kis teljesítményű számítógéppel, és egy böngészővel rendelkezik. Az Interneten található szerverek összessége a cloud computing, számítási felhő használója számára nem látható és érzékelhető, “eltakarja a felhő”. Az erőforrásokat a felhő szolgáltató biztosítja, nem a felhasználó problémája.

A Felhő alapvető jellemzője, hogy szerverei nagy sávszélességű szerverparkokban találhatóak, így elérési sebességüket leginkább a végfelhasználó sávszélessége határozza meg. Fontos tulajdonsága még a flexibils konfigurálhatóság, ami azt jelenti, hogy a megrendelő szabadon növelheti a bérelt szerver konfigurációjának több alapvető paraméterét.

Habár nem hagyta el a földet, a végtelen szabadságtól úgy érezte, mintha a felhők közt repülne.

J. R. Ward

A Cloud Computing professzionális szolgáltatásokat nyújt “as a Service”, magyarul szolgáltatásként, rövidítése: aaS. A felhő alapú szolgáltatásokat ezek szerint bonthatjuk különböző szintekre:

  • Legalsó szint: Iaas - Infrastracture as a Service, vagyis infrastruktúra nyújtása szolgáltatásként. Ez gyakorlatilag csak erőforrás bérlését jelenti, vagyis meghatározott mennyiségű processzor, memória és tárhely használatát egy felhő szolgáltatónál, szoftver nélkül.
  • Középső szint:  Paas – Platform as a Service, vagyis fejlesztési platformok nyújtása szolgáltatásként. A platformszolgáltatás igénybevételével a felhasználó általában valamilyen fejlesztői környezetet bérel a cloud szolgáltatótól.
  • Felső szint: SaaS – Software as a Service, vagyis szoftver nyújtása szolgáltatásként. Ez a legegyszerűbb felhő alapú szolgáltatás, olyan szoftverek bérlését biztosítja a felhasználók számára, amiket nem kell telepíteni, használatukhoz elegendő egy webböngésző. A többit a felhő szolgáltatóra bízhatja.

Kiépítés szempontjából három alapvető felhőtípust különböztetünk meg. Az ún. Private Cloud (Privát felhő) egy zárt infrastruktúrát jelent, mely egy cég vagy szervezet saját céljaira épít. Ilyen privát felhők tulajdonosai lehetnek például önkormányzatok, bankok, vagy nagyvállalatok. Az ún. Public Cloud (Publikus felhő) jelenti a klasszikus felhőt, melynek infrastruktúrjából bárki bérelhet egy részt, megfelelő havidíj kifizetése ellenében. Az ún. Hibrid Cloud a két előző keveréke, ez a felhő ötvözi a privát és a publikus felhők előnyeit.

A Cloud szolgáltatás rugalmasan alkalmazkodik a megrendelő ígényeihez, vagyis bármikor szabadon növelhető a bérelt erőforrás anélkül, hogy az egész bekonfigurált rendszert újra kellene installálni. Ezt az angol terminológiában “Pay-as-you-grow”-nak hívják, ami azt jelenti, hogy fizessen ahogy vállalkozása nő. A felhő szolgáltatás kétségtelenül nagy előnye a rugalmas skálázhatóság. A felhő szolgáltatások igénybevételekor a szerver hardverről és legtöbb esetben az alapszoftverről nem a végfelhasználónak kell gondoskodnia, így a karbantartás és telepítés díját is megspórolhatja, nem is beszélve a kezdeti beruházásokról. Így a megrendelő biztos lehet abban, hogy a számára fontos szolgáltatások megfelelő minőségű kiszolgáló számítógépen futnak, kockázat nélkül, hiszen egy meghibásodás elhárítása a felhőszolgáltató feladata és költsége.

Technikailag a Cloud Computing egyik nagy előnye, hogy segítségével különböző szolgáltatások könnyen redundássá tehetőek. Ez a gyakorlatban azt jelenti, hogy a vállalkozásnak nem kell ugyanarra a feladatra két szervert megvásárolnia, és azokat különböző fizikai helyen elhelyeznie a folyamatos üzletmenet érdekében, hanem elég két földrajzilag eltérő helyen lévő virtuális szervert bérelnie. Az informatikában régóta ismert tény, hogy a nem virtualizált szerverek átlagos kihasználtsága 5 és 50% között mozog. A Cloud Computing rugalmas skálázhatóságának köszönhetően a vállalkozásoknak nem kell “tartalékban tartani” jelentős számítási kapacitást, hiszen a felhő alapú infrastruktúrájukat bármikor bővíthetik, így 80-90% közötti kihasználtságot érhetnek el. A felhő alapú szolgáltatások bérlésekor olyan technológiák elérése is lehetővé válik, amire alapesetben egy átlagos vállalkozásnak nem lenne pénze. Ilyen például a Fault Tolerance VPS, vagyis a kieséstűrő virtuális szerver, vagy a hardveres terhelés elosztó, vagy akár a speciális tűzfalak.

A Cloud Computing bérlői általában olyan kis vállalkozások, akik nem tudnának kihasználni egy teljes szervert, vagy olyan közepes vállalkozások, amelyek szeretnének kiszervezni bizonyos IT feladatokat, mint amilyen a levelezés, a weboldal, vagy akár a SPAM szűrő szerver. A Cloud szolgáltatások jól jöhetnek azoknak a vállalkozásoknak is, amelyeknek folyamatosan változnak a hardveres és szoftveres igényeik, mert például szoftverfejlesztéssel foglalkoznak.